Cómo diseñar una API

OK, hemos hablado de las APIs, sobre lo que no son, pero no mucho sobre lo qué son realmente, y que importancia tienen en el desarrollo de software.

Y para que no digan que sólo nos dedicamos a criticar, vamos a aportar con algunas ideas sobre como escribir una API.

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Antes de seguir, debo decir que para mi, las interfaces REST, o las API en el contexto de la Web 2.0, es decir, las APIcque permiten hacer Mashups, por ejemplo, no son estrictamente una API, pero esta distinción es más bien semántica.

Pero, eso no importa mucho. Lo que sigue sirve para las APIs más tradicionales, y también para las APIs púbicas en el contexto de aplicaciones en la nube.

La GUI es para el usuario, la API es para el programador.

Tal como nos preocupamos de la interfaz de usuario, cuando diseñamos una aplicación, de modo que esta sea “usable”, del mismo modo, si queremos que este sistema pueda expandir su funcionalidad, por parte de terceros, o si queremos que estos tengan acceso a sus servicios, entonces debemos proveer de una Interfaz para los programadores, también.

Si usted se dedica a ese esotérico arte del feng shui de la arquitectura de información, creo que va a entender la importancia del punto anterior. Una buena interfaz de usuario, es aquella que le facilita la interacción con el sistema al usuario. Del mismo modo, una buena API, es aquella que le facilita la labor al programador.

Entonces cuando diseñamos una API tenemos que ponernos desde la perspectiva del programador. De la persona que quiere usar nuestra API para extender las funcionalidades de nuestra aplicación, o quiere aprovechar los servicios de nuestra aplicación, pero para integrarlos en su propia aplicación o servicio.

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¿Cuáles son los principios de diseño de una buena API?

La referencia, obligada en estos tiempos, es esta presentación de Joshua Bloch, ingeniero de Google, quien nos presenta muy buenos principios de diseño de interfaces de programación.

Lo que sigue es más o menos un resumen de su charla, con algo de mi cosecha.

¿Estás seguro que quieres diseñar una API?

Antes de empezar, hay que tener en cuenta que es muy importante diseñar bien nuestras APIs, por lo siguiente:

  • Las APIs terminan siendo uno de los activos más importantes para la compañía.
  • Los clientes invertirán fuertemente ya sea comprando tu API, escribiendo código para esta y aprendiéndo a usarla.
  • Con el tiempo, el costo de dejar de usar una API se puede volver prohibitivo.
  • Las APIs exitosas capturan clientes
  • Una mala API resulta en una sobrecarga del área de soporte externo
  • Las APIs públicas son para siempre, así que tienes sólo una oportunidad de hacerlas bien.
  • Las APIs terminan convirtiéndose en uno de los grandes pasivos de la compañía.

No es que quiera asustarlos, publicar una API es una decisión que debe ser bien pensada.

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Las características de una buena API

Bloch resume muy bien las característica de una buena API:

  • Debe ser fácil de aprender
  • Debe ser fácil de usar, incluso sin documentación
  • Debe ser dificil usarla mal
  • El código que la use debe ser fácil de leer y mantener
  • Debe ser suficientemente poderosa para satisfacer los requerimientos
  • Fácil de extender
  • Apropiada para la audiencia

El proceso de diseñar una API

¿Cómo procedemos a diseñar una API?

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Primero, como siempre, hay que capturar los requerimientos, siempre con un alto grado de excepticismo ;). Recuerda, que siempre pueden haber mejores soluciones. Acá es importante elaborar buenos casos de uso.

Segundo, escribir una especificación, ojalá muy breve, una página es lo ideal. Es bueno mostrar esta especificación al máximo posible de personas. Mantener una especificación corta permite modificarla fácilmente, tras el feedback de las personas que revisan tu especificación. Es importante ir ganando confianza con la especificación, y en este punto es bueno escribir algo de código, que use la API, desarrollar casos de prueba, es importante ser lo más ágil en este punto.

Tercero, hay que tener las expectativas claras. No se puede agradar a todo el mundo, y por lo mismo, tienes que aceptar que es muy probable que tu API termine desagradando a todo el mundo igualmente. Es seguro que vas a cometer errores, sólo los años terminarán borrando estos errores, así que debes pensar que tu API evolucionará.

Principios generales de una buena API

  1. Una API debería hacer una cosa, y hacerla bien. La funcionalidad de una API debe ser fácil de explicar.
  2. Una API debe ser lo más pequeña posible, pero no demasiado
  3. La implementación no debería impactar a una API. Los detalles de implementación confunden al usuario de una API, y por supuesto impiden la libertad de cambiar la implementación. Hay que tener cuidado de sobre especificar el comportamiento de los métodos de una API. Todo parámetro que se fije para sintonizar el desempeño de una API es sospechoso.
  4. Minimizar la accesibilidad de todo, que es otra forma de plantear el viejo principio de ocultamiento de la información. Recuerden a Parnas, alta cohesión, pero bajo acoplamiento.
  5. Los nombres importan, la API es un pequeño lenguaje. Los nombres deben ser, en gran medida, auto explicativos. Es importante ser coherente, las mismas palabras deben ser usadas en toda la API.
  6. La documentación es importante. Como dice Parnas, la reutilización requiere de un buen diseño una buena documentación.
  7. Considere las consecuencias en el desempeño de las decisiones de diseño de una API. Un buen diseño, normalmente coincide con un buen desempeño.
  8. Las APIs deben coexistir pacificamente con la plataforma. Es bueno obedecer las convenciones de nombres de la plataforma. También es recomendable imitar las convenciones de los lenguajes en que implementamos la API (con la excepción de PHP, por supuesto).

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Otros aspectos a considerar:

  • No violar el principio del mínimo estupor. El usuario de una API no debe quedar sorprendido por el comportamiento de esta.
  • Falla rápido. Ya hemos hablado de esto, las malas noticias es mejor decirlas pronto, es decir, hay que reportar los errores tan pronto ocurran.
  • Cuidado con sobrecargar. Hay que tener cuidado cuando sobrecargamos el nombre de un método, sobretodo, hay que evitar las ambiguedades.
  • Si no eres programador, pide ayuda a un programador para diseñar una API pública. Recuerda que las APIs son interfaces para ellos, y no se diseñan igual que las interfaces de usuario.
  • El diseño de API no debe ser un trabajo de una sóla persona, aunque escribir las especificaciones, y las ideas pueden ser de una persona, es bueno que te asesores por terceros, y que pruebes con una amplia base de usuarios.

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Los chistes gráficos son cortesía de Geek and Poke.

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Autor

Ingeniero, autor, emprendedor y ejecutivo chileno. Apasionado programador.

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